Pit Bulls : L'histoire du chien le plus craint d'Amérique

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Pit Bulls


Octobre est le mois de la sensibilisation au Pit Bull. Ce mois-ci, nous prenons le temps de combattre certains des stéréotypes et des mythes négatifs qui entourent les Pit Bulls. Saviez-vous que de nombreuses races entrent dans la catégorie des "Pit Bulls" ?

C'est vrai, et c'est un fait qui est souvent utilisé pour séparer les familles de leurs chiens bien-aimés en raison de la législation spécifique à la race (BSL). La BSL cible et interdit les chiens de type Pit Bull ou toute race jugée "agressive".

Pourquoi les chiens de type Pit Bull suscitent-ils tant de peur ? Pour comprendre cela, il faut connaître un peu la façon dont les Pit Bulls sont représentés dans le monde d'aujourd'hui, ainsi que l'histoire de ces chiens aux États-Unis.


Les pitbulls ont une mauvaise réputation

Les Pit Bulls souffrent de beaucoup de mauvaises relations publiques. Il est intéressant de noter qu'ils ne sont pas les premiers chiens à recevoir une mauvaise publicité à cause de la façon dont ils sont présentés.

Les médias adorent diffuser des histoires de chiens dangereux. Les Rottweilers, les Doberman Pinschers et d'autres races ont, à un moment ou à un autre, subi un traitement similaire en Amérique. En outre, les gens colportent facilement des informations erronées, des préjugés et des craintes sur Internet.

Sans compter que les gangs utilisent souvent des Pit Bulls dans les rings de combats de chiens, ce qui ne contribue en rien à adoucir leur image. Les Pit Bulls ont la vie dure, et leur réputation les empêche souvent de trouver un foyer aimant pour toujours. Le problème peut être un cercle vicieux.


Learn About Pit Bulls’ History

Qu'on les aime ou qu'on les déteste, il y a rarement un entre-deux quand il s'agit du débat sans fin sur les races de type Pit Bull et leur place dans la société. Mais comment les Pit Bulls sont-ils passés du statut de "chien de l'Amérique" au début du XXe siècle à celui de race la plus vilipendée de ces dernières décennies ? BarkPost a fait des recherches pour savoir où et comment tout cela a mal tourné.

Tout d'abord, un peu d'histoire et de clarification pour ceux qui ne sont pas complètement familiers avec ce que sont réellement les "Pit Bulls". Les Pit Bulls ne sont pas une race spécifique, mais plutôt une classification de plusieurs races (Staffordshire Terriers, American Pit Bull Terriers, American Bullies, American Staffordshire Terriers, et parfois American Bulldogs et Bull Terriers).

Ces derniers ont été élevés à l'origine à partir de Bulldogs anglais, qui ont gagné en popularité dans les années 1800 sur les îles britanniques dans un sport sanguin connu sous le nom de "bull baiting" (attacher un taureau à un piquet de fer qui lui donnait environ 30 pieds à déplacer, puis y placer des chiens pour tenter d'immobiliser le taureau pour le divertissement du public). Les sports de sang ont été interdits en 1835 au Royaume-Uni, de sorte que le "rat-baiting" et les combats de chiens - qui étaient plus faciles à cacher à la police - sont devenus les nouveaux sports les plus populaires. Les bulldogs étaient croisés avec des terriers puis relâchés dans une "fosse" pour chasser et tuer les rats ou se battre entre eux, ce qui a donné naissance au type de chien "Pit Bull".

Dans les premiers temps de l'Amérique, de nombreux immigrants ont apporté leurs précieux chiens Pit Bull avec eux dans leur famille. Bien que les chiens aient été élevés pour les sports de combat, ils étaient aussi incroyablement intelligents et amicaux. Ils étaient utilisés pour une variété de tâches, notamment dans l'agriculture, pour protéger la famille contre les prédateurs, pour surveiller les enfants et pour leur tenir compagnie. Au fur et à mesure que la popularité des journaux et des médias s'est accrue au fil des ans, beaucoup de ces chiens ont été attirés par le nombre d'actes exemplaires qu'ils ont accomplis.

Comment un chien élevé pour se battre agressivement peut-il aussi être gentil avec les humains ? La réponse se trouve en fait dans leur élevage. Les Pit Bulls qui mordaient les maîtres étaient abattus et n'étaient d'aucune utilité pour leurs propriétaires. Ils étaient donc élevés et entraînés pour être gentils avec les humains - un trait qui est encore bien connu de la plupart d'entre eux aujourd'hui.

Vous avez peut-être entendu dire que les Pit Bulls étaient connus sous le nom de "Nanny Dogs", qui surveillaient les enfants pendant que les familles travaillaient dans les champs ou n'étaient pas présentes. De nombreux groupes et médias ont fait état de ce phénomène, tandis que d'autres ont tenté de le dissiper comme un mythe.

À vrai dire, il n'existe aucune source crédible pour étayer l'une ou l'autre de ces affirmations (et il ne faut jamais laisser de jeunes enfants sans surveillance avec un chien de n'importe quelle race), mais une chose est sûre : il existe une tonne de photographies anciennes montrant des Pit Bulls avec des enfants qui prouvent qu'ils étaient des animaux de compagnie populaires et qu'on leur faisait confiance autour de leurs enfants (du moins aussi longtemps qu'une de ces photos anciennes prises pour faire !)

Ce qui est documenté, cependant, c'est qu'il y a eu un certain nombre de personnages remarquables tout au long de l'histoire qui étaient des propriétaires et des partisans avides de Pit Bull. Parmi ces personnes, on peut citer Theodore Roosevelt, Helen Keller, Thomas Edison, Laura Ingalls Wilder, Fred Astaire et Humphrey Bogart, pour n'en citer que quelques-uns.

Bien que certains pensent que le chien d'Helen Keller était en fait un grand Boston Terrier, les Bostons étaient également élevés pour se battre sur le ring et considérés comme des "Pit Bulls" à l'époque. Elle aimait les chiens et a eu plusieurs races dans sa vie, dont les Mastiffs et les Spaniels, mais a écrit dans son autobiographie "The Story of My Life" :

"Chaque fois que c'est possible, mon chien m'accompagne lors d'une promenade, d'une balade ou d'un voyage en bateau. J'ai eu beaucoup d'amis chiens - d'immenses mâtins, des épagneuls aux yeux doux, des setters sages et des bull terriers honnêtes et accueillants. Actuellement, le seigneur de mes affections est l'un de ces bull terriers. Il a un long pedigree, une queue crochue et le plus drôle des "phiz" de la cynophilie. Mes amis canins semblent comprendre mes limites et restent toujours près de moi quand je suis seul. J'aime leurs manières affectueuses et le remuement éloquent de leur queue".

Helen Keller a eu de nombreux chiens au cours de sa vie, dont un grand Boston/Bull Terrier à gauche et ce qui ne peut être identifié que comme un "Pit Bull" à droite

Un certain nombre de Pit Bulls ont été célèbres tout au long du XXe siècle, alors qu'ils étaient encore considérés comme des héros américains. L'un des premiers d'entre eux était Bud, un chien qui a accompagné son maître Horatio Nelson Jackson lors de la première traversée en 1903. Jackson et son compagnon de voyage ont trouvé Bud à peu près à la moitié de leur voyage, et il a attiré presque autant d'attention que son nouveau propriétaire. Les lunettes de Bud sont toujours exposées au National Smithsonian aujourd'hui, et il est devenu le visage de l'ère de l'automobile dans la publicité.

Bud Le Pit Bull de cross country

Pendant la première et la deuxième guerre mondiale, les Pit Bulls ont été utilisés dans la publicité comme mascotte nationale. Ces chiens étaient tellement aimés que l'Amérique en a fait son signe d'intrépidité et de protection (et dans certaines des premières publicités, de neutralité) dans de nombreuses publicités.

En fait, les Pit Bulls ont été parmi les premiers chiens utilisés en temps de guerre aux États-Unis. Le Sergent Stubby est l'un des chiens de guerre les plus connus. A l'origine, un chien errant à la queue "poilue" trouvé près d'un camp d'entraînement de l'armée à Yale, Stubby a été recueilli et entraîné à répondre aux appels de clairon, à marcher avec les troupes, et même à saluer ses compagnons d'armes ! Son propriétaire l'a fait passer clandestinement à l'étranger pour combattre pendant la Première Guerre mondiale, où il a servi 18 mois en première ligne dans 17 batailles et 4 campagnes différentes.

Parmi les innombrables récits d'actes héroïques qu'il a accomplis, Stubby était connu pour faire la distinction entre les soldats américains et leurs ennemis lorsqu'il s'agissait d'obtenir l'aide de ses camarades, de porter des messages sous le feu, de détecter les attaques au gaz moutarde et d'alerter ses hommes. Il a même flairé un espion allemand, l'a mordu aux fesses et a tenu bon jusqu'à l'arrivée des secours humains. Quel chien !

Stubby n'est qu'un exemple parmi les nombreux autres types de Pit Bull datant de la guerre civile et au-delà qui ont servi leur pays, et Bud n'est que l'un des types de Pit Bull les plus importants dans l'histoire de la publicité et du divertissement au début du 20e siècle. Après tout, qui pourrait oublier l'un des Pit Bulls les plus célèbres de tous les temps - Petey des Little Rascals ! Pete the Pup a été joué à l'origine par un chien du show-biz nommé Pal (et plus tard par sa progéniture, dont le nom n'est pas si ironique que ça), qui a également été choisi pour jouer la version live du chien Tige du dessin animé Buster Brown (encore un autre Pittie populaire dans les médias).

Pal, alias Pete le chiot des Little Rascals

Alors, avec tous ces exemples de Pit Bulls bien-aimés et bien élevés dans l'histoire, où tout cela a-t-il commencé à mal tourner ?

Dans les années 60, 70 et surtout 80, les combats de chiens ont commencé à connaître une résurgence. À mesure que les gens voyaient de plus en plus de ces gros chiens en collier à pointes aux coins des rues, une peur naturelle s'est installée. Parallèlement aux combats, il n'était pas rare que les propriétaires de ces chiens soient violents et encouragent des comportements agressifs pour renforcer leur image intimidante. Ils se sont également mis à élever leurs propres chiens en dehors des règlements de l'American Kennel Club et de l'American Dog Breeding Association, ce qui a entraîné une surpopulation de types Pit Bull. Ces choses se produisent encore aujourd'hui, malgré l'interdiction de tous les combats de chiens en 1978, et continuent à contribuer à l'image négative du Pit Bull.

Pal aka Pete the Pup from The Little Rascals

Alors, avec tous ces exemples de Pit Bulls bien-aimés et bien élevés dans l'histoire, où tout cela a-t-il commencé à mal tourner ?

Dans les années 60, 70 et surtout 80, les combats de chiens ont commencé à connaître une résurgence. À mesure que les gens voyaient de plus en plus de ces gros chiens en collier à pointes aux coins des rues, une peur naturelle s'est installée. Parallèlement aux combats, il n'était pas rare que les propriétaires de ces chiens soient violents et encouragent des comportements agressifs pour renforcer leur image intimidante. Ils se sont également mis à élever leurs propres chiens en dehors des règlements de l'American Kennel Club et de l'American Dog Breeding Association, ce qui a entraîné une surpopulation de types Pit Bull. Ces choses se produisent encore aujourd'hui, malgré l'interdiction de tous les combats de chiens en 1978, et continuent à contribuer à l'image négative du Pit Bull.

Ce que beaucoup ont considéré comme le tournant définitif dans le protrayal médiatique et la diabolisation de ces races a été l'article de couverture du Time Magazine de 1987 intitulé "L'ami et le tueur du Pit Bull". La couverture montrait un Pit Bull aux dents dénudées, et l'histoire elle-même a un penchant pour les statistiques qui dépeignaient les races sous un jour défavorable. C'est également à peu près à la même époque que la législation spécifique à la race a commencé à s'imposer. (La première ville enregistrée à adopter une loi spécifique à une race a été Hollywood, FL, en 1980).

Les chiens de chasse "sur la piste

Malheureusement, il y a quelques raisons pour lesquelles l'image négative des types Pit Bull s'est maintenue plus longtemps que les autres. La première est qu'ils sont encore fréquemment associés à des individus sordides qui les surpassent et les utilisent dans des rings de combat, comme l'a prouvé le cas très médiatisé du joueur de football Michael Vick. Une autre est qu'ils sont, de toutes les races, celles qui font l'objet du plus grand nombre de rapports dans les conflits domestiques en raison de leur notoriété, et qu'ils sont actuellement la cible de la plupart des lois spécifiques à la race. On ne lit pas beaucoup sur un Labrador qui mord quelqu'un, mais on peut être sûr que cela arrive parce que n'importe quel chien a la capacité de le faire dans de mauvaises circonstances.

Les statistiques susmentionnées concernant l'élevage et la cruauté jouent un rôle énorme dans la perception du public et les incidents signalés. Alors que les chiens de type Pit Bulls sont les plus médiatisés en ce qui concerne les "attaques", ils se classent systématiquement parmi les races les moins agressives dans les tests de tempérament.

Le magazine Pacific Standard avait des statistiques et des opinions très intéressantes sur les morsures de chiens à rapporter dans son article de 2014 "The Tragedy of America's Dog". L'extrait suivant souligne que par rapport au nombre de types de Pit Bull estimés par rapport aux morsures rapportées, les Pit Bulls se situaient en fait dans la partie inférieure de la liste des races considérées comme dangereuses.

Heureusement, de plus en plus de personnes se joignent à la lutte pour les droits des Pit Bulls. Bien qu'il s'agisse d'une atrocité horrible, l'affaire Michael Vick en 2007 a fait des merveilles en termes de traitement des chiens sauvés des rings de combat. Auparavant considérés comme incapables d'être réhabilités, plusieurs groupes comme la Best Friends Animal Society et Bad Rap ont fait pression pour tenter de travailler avec eux et la plupart ont continué à vivre paisiblement dans des foyers avec d'autres animaux de compagnie et des enfants. (Si vous n'avez pas vu The Champions, c'est un incontournable).

Depuis lors, les Pit Bulls ont reçu une attention plus positive, car si les chiens qui ont été maltraités et entraînés au combat pouvaient être réhabilités, imaginez les possibilités pour les centaines de milliers d'autres qui sont simplement nés d'un élevage irresponsable ou abandonnés parce que les gens ne comprennent pas les responsabilités qui viennent avec le fait d'avoir un chien. Même Sports Illustrated, dont l'article de 1987 avait alimenté la crainte d'une pandémie contre les Pit Bulls, a rendu compte de la réhabilitation des chiens Vick en 2008 et les a peints sous un jour beaucoup plus positif (voir la couverture de leurs excuses ci-dessus).

Six des chiens "Vicktory" qui ont été sauvés et réhabilités de l'enceinte de combat de Michael Vick

Les choses s'améliorent également en termes de BSL (législation spécifique à la race) ! Le mois dernier, l'Arizona est devenu le 20e État à interdire la BSL. Il y a eu récemment des revers avec les grandes villes canadiennes qui ont lancé la tendance de la BSL, mais au moins l'Amérique est sur la bonne voie !

Et de nombreux Pit Bulls sont encore des héros de nos jours, d'autres étant formés en permanence pour être des animaux de service. Les Pitties Cheyanne, Dakota et Tahoe ont participé à des missions de recherche et de sauvetage pour le 11 septembre au World Trade Center et au Pentagone, à la catastrophe de la navette 2003 pour la NASA, à l'enquête Laci Peterson et à de nombreuses autres affaires très médiatisées, en plus d'être des chiens thérapeutiques certifiés et de travailler dans des groupes éducatifs pour enseigner aux gens ce qu'est un chien. De plus en plus de types de Pit Bull sont sauvés et formés pour travailler dans les forces de police.

Ainsi, de nombreux animaux de compagnie Pittie sont certifiés pour se rendre dans les hôpitaux et apporter du confort. Ce sont des animaux très faciles à dresser, sensibles et affectueux, et il n'y a pas de limite à ce qu'ils peuvent accomplir. Il faut juste leur donner une chance.

Kris Crawford et le héros de la recherche et du sauvetage Pit Bulls Cheyanne, Tahoe et Dakota

 Donc, avant de vous laisser entraîner par les médias et le battage médiatique, avant de laisser quelques animaux maltraités et incompris qui ont malheureusement blessé un autre par manque de formation et de socialisation (ou pire, par maltraitance) déformer votre point de vue, demandez-vous : "Est-ce que je sais de quoi je parle, est-ce que j'ai vraiment rencontré un Pit Bull-type et lui ai donné une chance, ou est-ce que je crois simplement ce que les médias veulent que je fasse ? Nous connaissons tous le programme, et nous savons tous que de nombreux médias font des reportages sur ce qui leur permettra d'obtenir les meilleures audiences ou les meilleurs téléspectateurs.

Les Pit Bulls ne sont pas une statistique. Ce ne sont pas des monstres. Ils ne sont pas nés dans ce monde en voulant tuer. Ils sont une victime malheureuse de beaucoup de circonstances difficiles. Et ils vous pardonnent. Ils pardonnent à ceux qui les ont blessés, ils vous pardonnent d'avoir eu peur et ils vous pardonnent de ne pas avoir compris. Parce que tout ce qu'ils veulent vraiment, c'est une chance de vous prouver quels animaux doux, charmants, intelligents, loufoques et AIMANTS ils sont.

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