Enrichissement pour les chiens âgés

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Senior Dogs


 Comment garder votre chien âgé heureux et engagé malgré son âge avancé et ses limitations physiques


Zazie Todd, PhD, est professeur adjoint de psychologie au Canisius College, où elle enseigne un cours de troisième cycle sur la communication de l'anthrozoologie au public. Elle est également consultante certifiée en comportement animal, collaboratrice de Psychology Today, et auteur du populaire blog, Companion Animal Psychology. Son nouveau livre, Wag : The Science of Making Your Dog Happy est, tout simplement, un livre à lire absolument si vous êtes sérieux au sujet du bonheur de votre chien. Zazie partage ici ses meilleurs conseils pour garder votre chien âgé engagé et impliqué malgré son âge avancé.

L'enrichissement est particulièrement important pour les chiens âgés. Maintenant que mon propre chien, Bodger, est un senior, ce sujet me tient à cœur. Voici mes meilleurs conseils pour votre chien âgé.

Implication dans la vie familiale


Même avec les meilleures intentions, beaucoup de gens trouvent que leur chien âgé n'est plus aussi impliqué dans la vie familiale qu'auparavant. Peut-être que le chien qui aimait autrefois les longues randonnées n'est plus capable de suivre, ou que des problèmes de santé comme l'incontinence ou la difficulté à marcher sur des sols glissants font que le chien ne passe plus autant de temps avec les humains. Parfois, un chiot est acquis dans l'espoir de procurer de l'amitié et du plaisir au chien âgé, mais au lieu de cela, il prend tout le temps. 

Impliquer les chiens âgés dans des activités régulières qu'ils aimaient quand ils étaient plus jeunes est bon pour eux car cela leur permet de vivre des expériences sociables et de s'enrichir sur le plan cognitif. Selon une recherche publiée dans Frontiers in Veterinary Science, les chiens âgés et gériatriques qui passent plus de temps à jouer avec leur maître et à participer à des activités avec lui sont plus réceptifs à l'entraînement, ce qui suggère que ces activités sont bénéfiques. Bien que davantage de recherches soient nécessaires, il semble que les interventions visant à augmenter le jeu, l'entraînement et l'activité soient bénéfiques pour les chiens âgés.

"Incluez-les dans les sorties et les activités familiales autant qu'ils en sont physiquement capables", déclare Sarah Pennington de Yaletown Dog Training à Vancouver, en Colombie-Britannique, qui a une chienne âgée de 17 ans, Macy. "Si les randonnées sans laisse faisaient partie de leur vie, emmenez-les faire des promenades plus courtes dans les bois. S'ils ont perdu l'ouïe ou s'ils souffrent de troubles cognitifs, envisagez d'utiliser un harnais et une longue laisse (15 à 30 pieds) au lieu de les laisser en liberté".

Sarah a également quelques conseils pour l'intérieur de la maison. "Quand Macy est devenue incontinente, dit-elle, nous avons doublé son lit de sacs poubelles et l'avons recouvert de literie lavable. Nous avons acheté des couches jetables pour bébé en vrac. Elles ont bien fonctionné et existent en plusieurs tailles. Il suffit de les couper en X pour la queue. Il faut parfois jeter des tapis pour leur permettre de marcher d'une pièce à l'autre sans glisser".

Soyez attentif aux changements à apporter pour permettre à votre chien âgé de rester un membre actif de votre famille aussi longtemps que possible.

Jouer

Le jeu est un moyen d'aider à maintenir la relation entre le chien et la personne au fur et à mesure que le chien vieillit. Un chien âgé peut ne pas avoir le même niveau d'énergie qu'avant, mais cela ne signifie pas qu'il ne peut pas s'amuser. "Jouez à des versions modifiées de leurs jeux préférés s'ils les apprécient toujours et s'ils en sont physiquement capables", dit Sarah, "par exemple un très court jeu léger de traction ou juste quelques lancers de balle de tennis".

Peu importe qu'ils ne puissent plus jouer à "chercher" pendant une heure, restez dans les limites de leurs capacités et laissez-les essayer. L'objectif est de les faire participer à des activités ludiques qu'ils ont toujours appréciées, mais il n'est pas trop tard pour essayer de nouveaux jeux. Nous avons adapté "Fetch" pour Bodger en lui apprenant le nom de différents jouets et en lui faisant prendre chacun d'entre eux dans le salon. La distance parcourue par fetch est beaucoup plus petite qu'auparavant, mais il y a l'effort cognitif de reconnaître quel jouet il est censé avoir, et il l'adore.

Entraînement des chiens âgés

L'entraînement aide à prévenir le déclin cognitif chez les chiens âgés, selon une recherche publiée dans Behavioural Processes. Votre chien âgé n'a probablement pas besoin d'être entraîné à l'obéissance, mais l'enseignement d'astuces est un excellent moyen de lui faire apprécier le plaisir d'un entraînement au renforcement positif. "Pour les chiens âgés, l'apprentissage de tours offre la possibilité de garder leur corps actif, mais aussi - et c'est le plus important à mon avis - leur esprit actif et engagé", explique Sassafras Lowrey, auteur de Tricks in the City : For Daring Dogs and the Humans that Love Them. "Trop souvent, les chiens âgés sont laissés de côté ou abandonnés, mais enseigner des tours à votre chien âgé est une occasion de passer du temps intentionnellement avec votre chien pour acquérir de nouvelles compétences et approfondir votre relation. Apprendre et pratiquer des tours aide également les chiens âgés à rester mentalement aiguisés".

La rapidité avec laquelle les chiens âgés apprennent de nouvelles astuces dépendra de leur expérience antérieure. Sassafras déclare : "Par exemple, mon chien d'assistance de 17 ans, qui a travaillé ou joué toute sa vie dans le cadre d'entraînements sportifs, de randonnées, de natation, de surf, etc., aura plus de facilité à apprendre un plus grand nombre d'astuces car il est déjà actif, même à son âge, et sait beaucoup de choses sur l'apprentissage. Avec un chien âgé qui a peut-être passé la dernière décennie à dormir sur le canapé, vous voudrez aller un peu plus lentement. Cela dit, chaque chien peut apprendre des tours ; il n'est jamais trop tard".

Assurez-vous d'avoir quelques-unes des friandises préférées de votre chien (ou une sélection de celles-ci) à utiliser lors du dressage. Les séances doivent être courtes pour que votre chien reste engagé et le tour doit être décomposé en plusieurs étapes pour que le dressage reste facile et agréable. Le Sassafras recommande de travailler en respectant le niveau de confort de votre chien et d'éviter les tours à fort impact pour les chiens âgés.

Activités olfactives

Les chiens âgés peuvent présenter un déclin sensoriel, et les plus grands changements se produiraient lorsque les chiens deviennent gériatriques (plus de 12 ans pour un Border Collie, plus tôt pour les chiens de grande race). La perte de vision et la perte d'audition sont courantes et peuvent ne pas être remarquées par le propriétaire avant qu'elles ne soient assez avancées. La perte de l'odorat, bien que possible, n'a pas été documentée dans la même mesure. Par conséquent, les activités impliquant l'odorat sont des activités d'enrichissement appropriées pour la plupart des chiens âgés.

Elles sont faciles à intégrer dans la vie quotidienne. "Emmenez-les pour des promenades quotidiennes plus courtes en leur laissant beaucoup de temps pour renifler", explique Sarah. Vous pouvez également jeter des friandises dans l'herbe (dans un endroit sûr) ou les cacher dans la maison pour que votre chien les trouve. La participation à des activités olfactives est bonne pour le bien-être des chiens, selon une recherche publiée dans Applied Animal Behaviour Science, et il semble probable que les activités olfactives ad hoc soient également bonnes pour les chiens.

Jouets à énigmes alimentaires

Les puzzles alimentaires sont parfaits pour les chiens de tout âge et il en existe de nombreux types différents. Lorsque vous les introduisez, utilisez des friandises de grande valeur (plutôt que des croquettes) pour intéresser votre chien, et veillez à les rendre faciles. Au fur et à mesure que votre chien apprend à les manipuler pour faire sortir la nourriture, vous pouvez commencer à ajouter des croquettes ainsi que des friandises et les rendre progressivement plus difficiles. Vous pouvez même finir par donner tous les repas de votre chien à l'aide de casse-tête alimentaires.


Traîner avec d'autres chiens frileux

Les chiens plus âgés n'ont peut-être pas autant d'énergie pour jouer et lutter, mais ils peuvent quand même apprécier de jouer avec d'autres chiens, surtout s'ils sont bien assortis en taille et en énergie. Même s'ils ne jouent pas autant, ne supposez pas qu'ils n'aiment pas passer du temps avec leurs amis canins. Les chiens sont des créatures sociales, et si votre chien a apprécié de passer du temps avec d'autres chiens jusqu'à présent, essayez de continuer à le faire pendant les dernières années de sa vie. Même s'ils sont juste au même endroit, en train de renifler les mêmes parcelles d'herbe, c'est toujours un moment agréable et sociable. C'est un peu comme nous, qui choisissons de nous détendre avec un vieil ami autour d'un café plutôt que de faire une randonnée énergique.

Considération spéciale pour les chiens âgés

Les chiens âgés étant plus susceptibles que les jeunes d'être en surpoids, les friandises utilisées lors du dressage ou d'autres activités doivent être déduites de leur apport calorique quotidien. Et n'oubliez pas de ne pas mettre automatiquement les changements en fonction de l'âge. Si vous avez des inquiétudes, consultez votre vétérinaire. Il vous aidera à garder votre chien âgé en bonne santé et actif jusqu'à un âge avancé.

Le choix d'activités d'enrichissement doit être réfléchi et fait partie des responsabilités du propriétaire d'un chien âgé. Sassafras dit : "Je pense que c'est déchirant quand les gens abandonnent leurs chiens âgés. En réalité, les chiens âgés sont pleins de vie et de possibilités". En attendant, Sarah nous rappelle : "Donnez-leur beaucoup de temps de câlin et d'amour." Dans mon propre cas, comme un diagnostic de cancer signifie que Bodger n'aura pas le temps que nous espérions, chaque jour passé avec lui est un jour à chérir. Les chiens âgés méritent ce qu'il y a de mieux dans leur âge d'or, et l'enrichissement les gardera en or plus longtemps.

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